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Litio, el “oro blanco” chileno

Empresas extrayendo Litio en Chile

Arturo Alejandro Muñoz

A no dudar, esa larga y angosta faja de tierra llamada Chile, bordeada por la Cordillera de los Andes en el Este y besada por el océano Pacífico en el Oeste, cuenta con inmensos y magníficos recursos que son de alta necesidad para sostener el desarrollo de muchos países, recursos de verdad necesarios en la industrialización, como es el caso del cobre, el salitre, el yodo…y ahora, el litio.

De acuerdo con estadísticas internacionales, el litio se aprovecha a nivel industrial para la fabricación de baterías para automóviles y productos electrónicos de consumo masivo (29%); producción de aluminios (20%); confección de vidrios y cerámicas (20%); otros usos industriales (18%) y fabricación de lubricantes (13%).

De cualquier modo, es la electromovilidad la que está provocando una verdadera escalada en la demanda de litio a nivel mundial. Según especialistas del sector, se espera que este mineral multiplique por 3 o 4 su demanda global en los próximos 10 años y por 6 o 7 en los próximos 20 años.

Litio en el norte desértico de Chile

Los expertos aseguran que en el Salar de Atacama (norte de Chile) están las mejores reservas de este mineral en el mundo. Las salmueras de este Salar poseen altas concentraciones de litio, lo que es una relevante ventaja competitiva respecto de otras regiones del mundo. A esto, se agrega el bajo costo de procesamiento, debido a su muy buena distribución de iones. Asimismo, tiene excelentes índices de evaporación y permite operar todo el año debido a sus excepcionales condiciones climáticas. Todo esto, junto a la cercanía a los puertos, sitúan al Salar de Atacama como una de las fuentes más relevantes a nivel mundial para obtener litio.

«Perspectivas del mercado del litio al año 2030», se tituló la conferencia realizada por la Comisión Chilena del Cobre (Cochilco), en la que se presentó un estudio relativo a las expectativas de demanda, producción, inversión y usos del litio en los próximos diez años.

De acuerdo con ese estudio, Chile se posicionó en el año 2019 como el segundo mayor productor de litio del mundo, con una participación del 29%, solo detrás de Australia, que produjo el 48% del «oro blanco» a nivel global.
Ahora bien, pese a que se espera que ambos países dupliquen su producción hacia fines de la década, igualmente disminuirán progresivamente su participación, dada la mayor competencia de países como Estados Unidos, Canadá y Zimbabwe.

Pero, han surgido problemas legales entre Chile y una de las grandes empresas transnacionales que opera en el país extrayendo y comercializando el litio, pues la nación sudamericana denunció ante la Cámara de Comercio Internacional (ICC, por sus siglas en inglés) a la megaempresa estadounidense Albermarle, la mayor productora mundial de litio, por la “sistemática violación” de su contrato de explotación en el Salar de Atacama, informó e el día 22 de febrero de 2021 la estatal chilena Corporación de Fomento a la Producción (Corfo).

Encargada de la administración de las reservas de litio de Chile, donde este mineral es considerado estratégico, Corfo acusa a Albermarle de calcular durante el año 2020 de manera incorrecta el pago de la comisión establecida en el contrato de explotación del litio.

La diferencia asciende a 15 millones de dólares, según Corfo: “Albemarle desconoció sus obligaciones y decidió desde hace más de un año alterar las reglas del juego convenidas” en el contrato que suscribió con Chile en 2016, sostuvo Pablo Terrazas, vicepresidente ejecutivo de Corfo.

La Corporación presentó el viernes la petición de arbitraje ante la ICC, que tiene sede en París. En el escrito exige “de manera forzada el cumplimiento estricto del contrato por parte de Albemarle, quien deberá pagar la totalidad de lo adeudado”.

Chile afirma que la compañía estadounidense pagó las comisiones entre 2017 y 2018 bajo las condiciones establecidas en el contrato por las ventas del metal, pero posteriormente varió la fórmula de cálculo.

La firma estadounidense produce unas 140.000 toneladas métricas anuales en el Salar de Atacama, en el desierto más árido del mundo, y no es la primera vez que Corfo y Albermarle chocan, pues ya en 2018 estuvieron a punto de enfrentar un conflicto similar, pero por otra parte del contrato referida a la asignación de litio para firmas locales de valor agregado.

Puerto de Antofagasta, norte de Chile

Albemarle es rival de la chilena SQM en la explotación de litio en Chile. El litio es un metal codiciado en el mercado mundial principalmente para la producción de baterías, sobre todo para el desarrollo de autos y buses eléctricos.

La firma estadounidense produce unas 140.000 toneladas métricas anuales en el Salar de Atacama, ubicado en el desierto más árido del mundo, a 850 kilómetros al norte de Santiago, y con las mayores reservas de litio del mundo.

El mineral conocido como “oro blanco” y en alza en los últimos años, se usa para la elaboración de baterías de teléfonos, ordenadores portátiles y vehículos eléctricos y su extracción requiere un gran consumo de agua.

La Comisión Chilena del Cobre (Cochilco) estimó en un reciente estudio que si bien Chile producirá más del doble de litio que los niveles actuales hacia 2030, el país disminuiría su participación en la producción mundial.

El litio proveniente de Chile, que es el mayor productor mundial de cobre, pasará así de representar el 29 % de la producción total mundial que ostentaba en 2019 a un 17 % en una década.

Actualmente, el valor del carbonato de litio chileno oscila entre de 5.952 y 6.614 dólares por tonelada, según Cochilco, aunque el banco de inversión británico HSBC estima que los precios se ubiquen en un rango de entre 10.000 y 12.000 dólares por tonelada en la próxima década.

Litio, el oro blanco que agita los mercados mundiales.

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