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Hablando con Franco Escobar: “Con el nuevo formato de playoffs se mide más al rival, porque un paso en falso te puede dejar afuera”

Franco Escobar, defensor de Atlanta United, se ha ganado una reputación por anotar goles en partidos decisivos. Lo hizo el año pasado en la final de la MLS Cup y este año otra vez, al marcar el único tanto del partido ante New England Revolution de la primera ronda de los playoffs, para mantener vivo al campeón en su búsqueda por repetir el título.

El campeón defensor de la MLS se prepara esta noche para recibir en su majestuoso Mercedes-Benz Stadium a Philadelphia Union en las semifinales de la Conferencia del Este (ESPN2, ESPN Deportes, TVAS, TSN4; plataformas de ESPN en Latinoamérica).

Tu gol ante New England en la primera ronda de la postemporada permitió que Atlanta siguiera con vida en esta edición de los playoffs, ¿lo consideras uno de los goles más importantes de tu carrera?

“No sé si el más importante, creo que, para mí, el más importante fue el del año pasado, el de la final. Pero este si es uno importante, porque el partido estaba muy complicado y sirvió para abrir el partido y por suerte lo pudimos ganar y llegar a semis”.

Estás logrando adquirir una reputación por anotar goles cuando más importan. Ya llevas uno esta temporada, y el año pasado anotaste dos, uno en la victoria ante Red Bulls y uno en la final ante Portland. ¿Por qué crees que eres tan decisivo en momentos como esos?

“Creo que es un poco casualidad que justo en esos partidos me quede siempre una pelota dentro del área para definir, que por ahí en otros no me queda, o me queda y la erro. En esos partidos por suerte estoy teniendo gracias a Dios la suerte de que entren y poder marcar gol en los playoffs, que son partidos muy decisivos. Mientras siga con esta rachita mejor, y sino bueno, aportar al equipo lo que hago, que es más el trabajo defensivo que hacer goles, pero siempre la ayuda para el equipo viene bien”.

En el partido contra New England tuvieron que sufrir para lograr pasar de ronda, ¿cuál fue la clave?

“Sí, fue complicado, porque al ser un partido único, en el que el que perdía quedaba afuera, se hizo un poco trabado. Ninguno de los dos tomaba el riesgo por el temor de quedar afuera. Creo que el segundo tiempo ellos arrancaron mejor que nosotros, pero después nosotros pudimos controlar el partido y llegar al gol por ir a buscarlo, por animarnos un poco más, por ser más ofensivos. Esa fue la diferencia que tuvimos, en el segundo tiempo más que nada, ser un poco más ofensivos, presionar más arriba, y estando de local somos más fuertes. Esa fue una de las claves”.

Este año el formato de playoffs ha pasado a ser a un partido único, ¿cómo se prepara un futbolista para jugar sabiendo que es un partido de vida o muerte? ¿Sientes que el nuevo formato de playoffs ha cambiado mucho la dinámica de los partidos?

“Claro, ahora se respeta un poco más, se mide más al rival, porque un paso en falso te puede dejar fuera de la competencia. Nosotros queremos tratar de llegar más lejos, y los rivales también, más aún cuando vienen a jugar contra nosotros. Generalmente nos esperan y se tiran un poco atrás, pero en estos partidos se toman más medidas, nos cuesta encontrar espacios, pero hay que saber que cuando vienen acá los rivales se tiran atrás y nosotros tenemos que tener la paciencia necesaria para buscar los espacios, para tratar de encontrar un gol, te cuesta un poco más en el camino, pero es más que nada por eso, porque sabes que al perder te quedas afuera. Está bueno, hay que prepararse, hay que vivirlo toda la semana porque hay que llegar enfocados, porque cualquier error, cualquier paso en falso estamos afuera”.

Ahora que se alistan para disputar la siguiente ronda de playoffs en casa ante el Philadelphia, ¿qué balance competitivo haces sobre el partido y cómo ves el panorama de postemporada para Atlanta?

“Va a ser un partido muy difícil, contra ellos no hemos podido ganar este año. Tienen jugadores muy rápidos arriba, jugares que manejan bien la pelota en el medio como [Alejandro] Bedoya, [ Haris Medunjanin], tienen a [Fafa] Picault que es muy rápido, y nada, tenemos que tener cuidado porque es un equipo peligroso, hizo un gran año y bueno, hay que tener la paciencia ya que estamos de local y de no volvernos locos y querer ganar el partido en diez minutos porque hay 90 minutos para ganar un partido y esta creo que será la clave, tener paciencia y ser contundentes”.        

Más allá del partido contra Philadelphia, ¿cómo se está viviendo toda la fase de postemporada dentro del grupo?

“Bien, tranquilos. No tenemos que volvernos locos tampoco. Llegamos acá, tenemos una idea de juego y si estamos en semis es por algo. Ahora tenemos que confiar en nosotros, confiar en el equipo y seguir haciendo las cosas bien. El equipo tiene jugadores ganadores, que saben de partidos importantes. Somos el último campeón y tenemos que hacer sentir eso”.

Hablando de la temporada regular, tuvieron unos tropiezos al inicio, pero supieron revertir la situación y terminar entre los primeros equipos de la Conferencia, ¿qué cambió?

“Al principio nos costó un poco. Un nuevo entrenador, una pretemporada rápida porque jugamos Concacaf [Champions League]. Tocó acomodarnos a la nueva idea del técnico, un estilo nuevo, nuevos compañeros que habían llegado. Costó al principio, pero luego el equipo se fue armando, gracias a Dios creo que hicimos un gran torneo, podríamos haber quedado primeros en nuestra Conferencia, no se pudo, pero hicimos un gran torneo y llegamos en un gran momento a los playoffs”.

Este año tuvieron su primera campaña en la Liga de Campeones de la Concacaf, y gracias a su título de US Open Cup han logrado clasificar nuevamente a esta competencia. ¿Qué les sorprendió sobre este torneo y qué tendrán que hacer para tener más éxito el año que viene?

“Por primera experiencia nos tocó a uno de los mejores equipos de México. Son equipos complicados, con muchos sudamericanos, por ahí es distinto el ritmo que tienen. Cuando fuimos a Monterrey yo no pude ir, por la lesión que tuve de la clavícula. Creo que hicimos un partido bueno, pero en los últimos cinco minutos nos hicieron dos goles y ahí creo que se definió un poco la serie. Pero habíamos hecho un gran partido en México y después de local lo ganamos bien, siendo superiores a ellos. Pero nada, tocará el torneo que viene ser más cuidadosos cuando toca salir de casa, y saber a lo que juegan los equipos mexicanos, que son muy fuertes. Creo que vamos a tener equipo para disputar y pelear con cualquiera. Lo demostramos contra el América, el equipo más grande de México, así que solo queda confiar en nosotros y creer que podemos ir avanzando y ganarle a cualquier equipo”.

Entre los hitos de esta temporada, lograron ganarle a Club América en Campeones Cup. ¿Qué se vivió dentro del camerino luego de esa victoria histórica para el club y para la MLS?

“Sí, ganarle a un equipo mexicano no sé cuántas veces ha pasado que un equipo de la MLS le gane una final a un equipo mexicano, pero creo que sirve para demostrar que le podemos competir a cualquier liga, a cualquier equipo, y que hay que confiar más en la MLS, en los equipos de Estados Unidos que le pueden ganar tranquilamente a los equipos de México, que son muy fuertes y tal vez tengan otra experiencia internacionalmente. Pero por ahora quedó demostrado que siento inteligentes, creyendo en nosotros mismos, creyendo en las ideas que tenemos le podemos hacer partido a cualquiera”.

Ya llevas dos temporadas con el Atlanta, ¿cómo has visto el nivel de competencia de la MLS? ¿Qué es lo que más te ha sorprendido?

“Ya tenía idea de lo que era la liga antes de llegar. Obviamente al llegar siempre es distinto, me costó un poco con las lesiones que tuve acomodarme al equipo y a la liga. Pero después el ‘Tata’ [Martino] me dio la continuidad que necesitaba para acomodarme y pude terminar bien el año pasado. Este año también arranqué con una lesión lamentablemente, pero después me fui acomodando, la confianza era otra después de haber estado ya un año y de haber salido campeón, y ahora me encuentro en un gran momento. Personalmente estoy bien. Creo que la liga de acá es muy física, muy complicada, y todos los equipos tienen muy buenos jugadores, jugadores rápidos que te mantienen alerta en cualquier partido, sea el primero, sea el último. Puedes ganar, puedes perder, y eso es lo lindo de esta liga, la dinámica en el que hasta el último te puede hacer partido, te juega de igual a igual, y eso es lo que la hace atractiva”. 

Cada año van llegando más argentinos a la liga, ¿por qué es la MLS una liga atractiva para los jugadores argentinos?

“La liga es atractiva porque está creciendo mucho, es muy competitiva, y está mostrando un gran nivel. Quizás nosotros, con ganarle al América, ayuda más a que la liga siga creciendo. Ahora está atrayendo a muchos jugadores jóvenes, cosa que la hace mucho más competitiva.”.     

Hablando de jugadores argentinos, se va Federico Higuaín de Columbus Crew SC, ¿fue un ejemplo para los jugadores argentinos que han llegado después de él?

“Lo de Federico, sí, fue uno de los primeros en venir, que se mantuvo aquí en la liga. Lo conozco de enfrentármelo contra Columbus, siempre excelente persona, y nada, un jugador de excelente calidad. Se le va a extrañar porque esos jugadores de tanta calidad, como él, como [Wayne] Rooney, se les extraña porque le dan mucha jerarquía a la liga”.     
Pasando a preguntas más breves:

Serie de Netflix favorita…
“Casa de Papel”.

Emoji favorito…
“Tengo dos, el que muestra los dientes y el de la manito que está haciendo el cuernito con el otro dedo”. 

Futbolista que te marcó tu infancia…
“De la infancia tengo muchos, miraba mucho fútbol. Podría decir uno que no tiene nada que ver con mi posición, Pablo Aimar. Messi, obviamente cuando ya estaba un poco más grande. Y bueno, como ídolo, Gabriel Heinze”.  

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